El alquimista en busca de la piedra filosofal. Joseph Wright, 1771 (Museo de Derby)

La Piedra filosofal

La piedra filosofal es una sustancia alquímica legendaria que es capaz de convertir metales bases tales como el plomo en oro (chrysopoeia) o plata. También se trata de un elixir de la vida, útil para el rejuvenecimiento y, posiblemente, para el logro de la inmortalidad. Durante muchos siglos fue el objetivo más codiciado en la alquimia. La piedra filosofal era el símbolo central de la terminología mística de la alquimia, que simboliza la perfección en su máxima expresión, la iluminación y la felicidad celestial. Los esfuerzos para descubrir la piedra filosofal eran conocidos como los Opus magnum (“Gran Obra”).

Historia

La mención de la piedra filosofal en la escritura se puede encontrar en Cheirokmeta de Zósimo de Panolis (c. 300 d.C.). La escritura alquímica le asigna una historia más larga. Elias Ashmole y la autora o autor anónima de Gloria Mundi (1620) afirmaban que su historia se remonta a Adán, que adquirió el conocimiento de la piedra directamente de Dios. Se dice que este conocimiento fue transmitido a través de los patriarcas bíblicos, dándoles su longevidad. La leyenda de la piedra también se comparó con la historia bíblica del Templo de Salomón y la piedra angular rechazada descrita en el Salmo 118.

Las raíces teóricas que describen la creación de la piedra se remontan a la filosofía griega. Más tarde, quienes practicaban la Alquimia utilizaron los elementos clásicos, el concepto de ánima mundi, y las historias de creación presentados en textos como el Timeo de Platón como analogías para su proceso. Según Platón, los cuatro elementos se derivan de una fuente común o materia prima (primera cuestión), asociada al caos. Prima materia es también el nombre alquimista asignado a la materia prima para la creación de la piedra filosofal. La importancia de esta primera cuestión filosófica persistió a través de la historia de la alquimia. En el siglo XVII, Thomas Vaughan escribió, “la primera cuestión de la piedra es la misma que la primera cuestión de todas las cosas”.

Edad media

El alquimista del siglo octavo Geber (Jabir ibn Hayyan) analizó cada elemento clásico en términos de las cuatro cualidades básicas. El fuego era caliente y seco, la tierra fría y seca, el agua fría y húmeda, y el aire caliente y húmedo. Se teorizó que todos los metales eran una combinación de estos cuatro principios, dos de ellos interiores y dos exteriores. Partiendo de esta premisa, se razonó que la transmutación de un metal en otro podría verse afectada por la reordenación de sus cualidades básicas. Este cambio probablemente estaría mediado por una sustancia, que llegó a ser llamada en árabe al-Iksir (del que se deriva el término elixir). A menudo se considera que existe como un polvo seco de color rojo (también conocido como al-Kibrit al-Ahmar الكبريت الأحمر -azufre rojo-) proveniente de una legendaria piedra -la piedra filosofal-. La teoría de Jabir se basaba en el concepto de que los metales como el oro y la plata podrían estar escondidos en aleaciones y minerales, de los cuales podrían ser recuperados por el tratamiento químico adecuado. Se cree que propio Jabir es el inventor del agua regia, una mezcla de muriático (clorhídrico) y nítrico, una de las pocas sustancias que pueden disolver el oro (y que todavía se utiliza con frecuencia para la recuperación y purificación del oro).

En el siglo XI hubo un debate entre quienes practicaban la Química en el mundo musulmán de si era o no posible la transmutación de sustancias. Uno de quienes más oposición presentaron fue Avicena (Ibn Sina), que desacreditó la teoría de la transmutación de las sustancias, diciendo: “Los de la nave química saben bien que ningún cambio se puede realizar en las diferentes especies de sustancias, aunque pueden producir la apariencia de tales cambios.”

Según la leyenda, se dice que el científico y filósofo del siglo XIII Alberto Magno habría descubierto la piedra filosofal y la pasó a su discípulo, Tomás de Aquino, poco antes de su muerte, alrededor del año 1280. Magnus no confirmó que descubrió la piedra en sus escritos, pero hizo constar que fue testigo de la creación de ese metal efectuada por la “transmutación”.

Renacimiento a Edad Moderna

Cuadratura del círculo

“Cuadratura del círculo”: un símbolo alquímico (siglo XVII) de la creación de la piedra filosofal

El alquimista suizo del siglo XVI Paracelso (Philippus Aureolus Teofrasto Bombastus von Hohenheim) creía en la existencia de alkahest, un elemento sin descubrir del que todos los demás elementos (tierra, fuego, agua, aire) son simplemente formas derivadas. Paracelso creía que este elemento era, de hecho, la piedra filosofal.

El médico-filósofo inglés Sir Thomas Browne en su testamento espiritual Religio Medici (1643) identificó el aspecto religioso de la búsqueda de la piedra filosofal al declarar:

La noción que tengo de la piedra filosofal, (que es algo más que la exaltación perfecta de oro) me enseñó un gran detalle de la Divinidad.

Thomas Browne, Religio Medici 1,38

El texto místico publicado en el siglo XVII llamado el Mutus Liber, es un manual simbólico de instrucciones para preparar la piedra filosofal. El denominado “libro sin palabras” es una colección de 15 ilustraciones.

Época contemporánea

Creación de oro a partir de reacciones nucleares

Se pueden crear muy pequeñas cantidades de oro de manera artificial con aceleradores de partículas o reactores nucleares. Sin embargo, estos métodos producen isótopos radiactivos y son extremadamente costosos, requiriendo raros isótopos precursores y costosa separación y purificación del producto. Por lo tanto, la síntesis del oro por reacción nuclear no parece comercialmente viable.

Creación de oro a partir de reacciones químicas usando organismos vivos

Los científicos han descubierto que es posible obtener oro a partir de compuestos con átomos de oro, usando organismos vivos. Se realizó un experimento para comprobar si el proceso natural de digestión de ciertas especies de bacterias podría realizar ciertos procesos químicos que trasformaran ciertos compuestos que contengan átomos de oro, en dicho metal. En dicho experimento, se comprobó que si se alimenta a la bacteria metallidurans cupriadvidus con cloruro de oro, esta defeca partículas de dicho metal.

En el budismo y el hinduismo

El equivalente de la piedra filosofal en el budismo y el hinduismo es la Cintamani.

En el budismo, Chintamani está en manos de los Bodhisattvas, Avalokiteshvara y Ksitigarbha. Se la puede ver en la parte posterior del Lung ta (caballo del viento) que se representa en las banderas de oración tibetanas. Al recitar el Dharani de Chintamani, la tradición budista sostiene que uno alcanza la sabiduría de los Budas, es capaz de comprender la verdad de los Budas, y transforma las aflicciones en Bodhi. Se dice que nos permite ver el Santo Séquito de Amitabha y su reunión sobre nuestro propio lecho de muerte. En la tradición budista tibetana la Chintamani a veces se representa como una perla luminosa, y está en posesión de varias de las diferentes formas de Buda.

En el hinduismo se conecta con los dioses Visnú y Ganesha. En la tradición hindú es muchas veces representada como una joya fabulosa en poder del rey Nāga o en la frente del Makara.  El Yoga Vasistha, escrito originalmente en el siglo 10 d.C., contiene una historia sobre la piedra filosofal.

Un gran sabio hindú escribió acerca de la realización espiritual de Gnosis, usando la metáfora de la piedra filosofal. San Jnaneshwar (1275-1296), escribió un comentario con 17 referencias a la piedra filosofal que transmuta explícitamente metal en oro. El sabio indio del siglo VII Thirumoolar en su clásico Tirumandhiram explica el camino del hombre hacia la divinidad inmortal. En el verso 2709 declara que el nombre de Dios, Shiva o Shambala, es un vehículo alquímico que convierte el cuerpo en oro inmortal.

Propiedades

A la piedra filosofal se le ha atribuido muchas propiedades místicas y mágicas. Las propiedades mencionadas con mayor frecuencia son la capacidad de transmutar los metales en oro o plata, y la capacidad de curar todo tipo de enfermedades y prolongar la vida de cualquier persona que consuma una pequeña porción de piedra filosofal. Otras propiedades incluyen: la creación de lámparas perpetuamente ardientes,. la transmutación de los cristales comunes en piedras preciosas y diamantes, la reactivación de las plantas muertas, la creación de vidrio flexible o maleable, y la creación de un clon o homúnculo.

Nombres

Se utilizan numerosos sinónimos para hacer referencia indirecta a la piedra, como “piedra blanca” (calculus albus, identificado con el calculus candidus de Apocalipsis 2:17 que fue tomado como símbolo de la gloria del cielo ), vitriolo (como se expresa en el retroacrónimo Visita Interiora Terrae Rectificando Invenies Occultum Lapidem),también lapis noster, lapis occultus, in water at the box, y numerosas referencias oblicuas, místicas o mitológicas como Adán, Aer, Animal, Alkahest, Antidotus, Antimonium, Aqua benedicta, Aqua volans per aeram, Arcanum, Atramentum, Autumnus, Basilicus, Brutorum cor, Bufo, Capillus, Capistrum auri, Carbones, Cerberus, Caos, Cinis cineris, Crocus, Dominus philosophorum, Divine quintessence, Draco elixir, Filius ignis, Fimus, Folium, Frater, Granum, Granum frumenti, Haematites, Hepar, Herba, Herbalis, Lac, Melancholia, Ovum philosophorum, Panacea salutifera, Pandora, Fénix, Philosophic mercury, Pyrites, Radices arboris solares, Regina, Rex regum, Sal metallorum, Salvator terrenus, Talcum, Thesaurus, Ventus hermetis). El lapislázuli formó parte de muchas de las alegorías mediavales adoptadas para Cristo, de manera que tanto el Cristo como la piedra fueron tomados como idénticos en un sentido místico. El nombre de “piedra” o lapislázuli fue mencionado por la alegoría cristiana primitiva, como Prisciliano (siglo cuarto), quien afirmó Unicornis est Deus, nobis petra Christus, nobis lapis angularis Jesús, nobis hominum homo Christus. En algunos textos se la denomina simplemente “piedra”, o “nuestra piedra”, o en el caso del ordinal de Thomas Norton, “oure piedra delycious”. La piedra fue elogiada y frecuentemente referenciada en estos términos.

Es necesario señalar que philosophorum no significa “del filósofo” o “filosofal” en el sentido de una sola persona. Significa “de los filósofos” en el sentido de una pluralidad de personas.

Apariencia

El alquimista en busca de la piedra filosofal

El alquimista en busca de la piedra filosofal. Joseph Wright, 1771 (Museo de Derby)

Las descripciones de la Piedra Filosofal son numerosas y diversas. De acuerdo con los textos alquímicos, la piedra filosofal se consiguió en dos variedades, preparadas por un método casi idéntico: blanca (con el propósito de transmutar metales en plata: Se lograría por vía húmeda), y roja (con el propósito de transmutar metales en oro: Se obtendría empleando la vía seca). La piedra blanca era una versión menos madurada de la piedra roja. En ambos casos la sustancia de partida sería la pirita de hierro (disulfuro de hierro): FeS2. Algunos textos alquímicos antiguos y medievales dejan pistas sobre la supuesta apariencia física de la piedra filosofal, en concreto de la piedra roja. A menudo se dice que es de color naranja (color azafrán) o rojo cuando se muele en polvo. O en una forma sólida, un intermedio entre el rojo y morado, transparente y similar al vidrio. Del peso se habla de cómo sería más pesada que el oro, y que sería soluble en cualquier líquido y, sin embargo, incombustible en el fuego.

Ocasionalmente, en ciertas autorías alquímicas se sugieren que las descripciones de la piedra son metafóricas. Se la llama piedra, no porque sea como una piedra. La aparición se expresa geométricamente en Atalanta Fugiens de Michael Maier. “Hacer de un hombre y la mujer un círculo, y luego un cuadrilátero; de este un triángulo y de nuevo un círculo, y obtendrá la Piedra de los Sabios. Así se hace la piedra, que no podrás descubrir a menos que, a través de la diligencia, aprenda a comprender esta enseñanza geométrica”. Rupescissa usa la imagen de la pasión cristiana, que nos dice que asciende “del sepulcro del Excelentísimo Rey brillante y glorioso, resucitado de entre los muertos y portando una diadema roja …”.

Interpretaciones

Los diversos nombres y atributos asignados a la piedra filosofal han llevado a la especulación, durante muchos años, sobre su composición y origen. Se encontraron candidatos exotéricos entre los metales, plantas, rocas, compuestos químicos y productos corporales, como el pelo, la orina y los huevos. Justus von Liebig afirmó que “es indispensable que cada sustancia accesible… debe ser observada y examinada’. Más tarde, quienes practicaban la Alquimia creyeron que debía existir un componente clave en la creación de la piedra, un elemento mítico llamado carmot.

La comunidad alquimista esotérica hermética suele rechazar el trabajo sobre sustancias exotéricas, en lugar de dirigir la búsqueda de la piedra filosofal hacia el interior. Aunque los enfoques esotéricos y exotéricos a veces se mezclen, es evidente que algunos autores “no se refieren a las sustancias materiales, sino que están empleando el lenguaje de la alquimia exotérica con el único propósito de expresar creencias y aspiraciones teológicas, filosóficas o místicas”. Se siguen desarrollando nuevas interpretaciones dentro del marco de las escuelas espagíricas, químicas y esotéricas de pensamiento.

Creación

La piedra filosofal es creada por el método alquímico conocido como Magnum Opus o La Gran Obra. Con frecuencia se expresa como una serie de cambios de color o procesos químicos, las instrucciones para crear la piedra filosofal son variadas. Cuando se expresa en colores, el trabajo puede pasar a través de las fases de nigredo, albedo, citrinitas y rubedo. Cuando se expresa como una serie de procesos químicos frecuentemente incluye siete o doce etapas finales en la multiplicación y proyección alquímica.

Ingredientes

Los ingredientes son muy discutibles. Jacques Sadoul tiende a pensar que son:

  • Una mezcla de pirita (de hierro) o tierra muy rica en hierro, como base, pues muchas autorías opinan que es un compuesto existente en todas partes. Es un elemento que todos conocían. En esa época solo se habían descubierto seis elementos. El mercurio de los filósofos y el azufre filosofal no son elementos químicos, sino preparados a partir de la pirita y mezclados con ácido tartárico.
  • Ácido tartárico. Es un compuesto extraído de la encina, árbol que numerosas veces se muestra en el Mutus liber (libro mudo). Un argumento a favor es que en algunas fases del proceso de elaboración de la piedra se debe hacer a oscuras, pues el ácido tartárico es sensible a la luz y sería el responsable del cambio de color de la Opus magnum.
  • Rocío. En una de las láminas del Mutus liber se muestran plantas que sirven de soporte a telas. Se cree que en una época del año establecida por animales representados en la lámina, que hacen referencia al horóscopo occidental, se capta rocío.
  • El rocío y el ácido tartárico (de nombres diversos en los escritos alquímicos) se mezclan con la pirita para obtener el mercurio de los filósofos o el azufre filosofal.

Una de las características de la alquimia es que en los escritos se establece un lenguaje confuso, con la intención de despistar a quien quiera construir la piedra. Así, por ejemplo, se supone que las referencias al azufre y al mercurio no aludían a los elementos químicos verdaderos, sino a alguna variante de éstos, conocida solo por los alquimistas.

Por eso algunos autores alquimistas se refieren a mercurio de los filósofos, por ejemplo, para aportar una pista de que no es el elemento mercurio.

Se cree que el procedimiento para realizar la piedra filosofal se explica en el Mutus liber. Aquí también se encuentran símbolos que indican azufre y mercurio, pero no son los elementos químicos S y Hg, sino compuestos obtenidos de las fases previas a la realización de la Opus magnum (Gran Obra).

Trasmutación de un metal a oro

Una vez llegado a cierto punto el compuesto debe ser calentado de forma constante durante varios años, pasando la Gran Obra por distintos colores. El Opus Magnus requeriría de varios años de intentos por lo cual a la muerte del maestro pasaría al cuidado del discípulo. En su fase última se dice que aparece una nube o vapor a cierta distancia sobre la mezcla, la cual debe ser absorbida por vidrio. El vapor de color rojo entraría al vidrio, que adquiriría así un color rojizo. Posteriormente este debía machacarse para obtener vidrio molido rojizo, lo que se consideraría ya la piedra filosofal.

Para convertir en oro un metal:

  1. Derretir el primer metal.
  2. Envolver un pequeño trozo de piedra filosofal en una bolita de papel o de cera.
  3. Colocar la bolita de papel o cera dentro del metal inicial.
  4. Esperar un breve tiempo a que ocurra la transmutación.
  5. Al enfriarse se habría convertido el metal inicial en oro.

Elixir de la vida eterna

Sería una infusión que se hace al dejar remojar la piedra en un líquido. Posteriormente se bebería una pequeña cantidad. Existen varios mitos sobre lo que sucedería al beberlo; el más popular señala que se caería todo el pelo del cuerpo y las uñas, y que posteriormente surgiría un cuerpo renovado, joven y fuerte. Ya no sería necesario comer; de hacerlo, solo sería por placer. Esto haría al ser humano inmortal.

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