Palo o Congo son un grupo de denominaciones estrechamente relacionadas con orígenes Bantú, desarrolladas por esclavas y esclavos de África central que fueron llevadas a Cuba.

Otros nombres asociados con las diversas ramas de esta religión incluyen: Palo Monte, Palo Mayombe, Palo Congo, Brillumba y Kimbisa.

Historia

Es la Magia mejor conocida por mantener la Balanza del bien (Mbote) y el mal (Mbi)

La historia de Palo Monte se remonta a las afueras de Camerún, antes de la emigración del pueblo bantú hacia el sur. Al radicarse estas tribus en el centro del África (Angola, Cabinda, el Congo), donde sus influencias religiosas estuvieron entrelazadas con el Río Congo en África Central, de donde un gran número de esclavos fueron traídos a Cuba. Una gran parte de los cantos e invocaciones litúrgicos del Palo Congo se dan en una mezcla de castellano e idioma kikongo. Esto ha sido causado por la pérdida del conocimiento del lenguaje y de las Yimbula o Yimbila (cantos) en infinidades de templos . Otras influencias han sido introducidas a través de su presencia en diversos países de América hispanoparlante.

Durante mediados del siglo XX el Palo Congo comenzó a extenderse fuera de las comunidades cubanas a los Estados Unidos, Venezuela, Colombia, República Dominicana, Panamá y Puerto Rico. Finalmente un número de personas no afrolatinas y angloamericanas han entrado a estas tradiciones. La religión en varios templos permanece casi intacta a como vino del África, en cambio en otros templos se ha generado una mezcolanza con santos e inventos criollos por la falta de conocimiento ancestral de esta religión. El número de seguidores de Palo Congo en el Caribe no es conocido, a causa de que nunca se ha llevado a cabo una investigación minuciosa referente a la cantidad de creyentes de esta doctrina esotérica. Se presume que un alto índice de personas cubanas, especialmente en las zonas de La Habana, Matanzas, Pinar del Río y en las zonas central y orientales de la isla, cree en todo o en la mayor parte de sus principios. En cuanto al grupo étnico de las devotas, suelen ser en su mayoría negras, mulatas y un gran número de adeptas de raza blanca, que en su gran mayoría se encuentran bautizadas por la Iglesia Católica Apostólica Romana.

Sistema de creencias y rituales

El sistema de creencias en el Palo Congo reside en dos pilares:

  • La creencia en los poderes naturales
  • La veneración de los espíritus de los ancestros

Los objetos naturales, en especial los palos, son considerados con poderes a menudo ligados a los infundidos por espíritus. Estos objetos son conocidos como “nganga” y son el objeto central de ritos mágicos del Palo y su práctica religiosa. Un cierto número de espíritus llamados “Mpungu” habitan dentro de Nkisi (medicina sagrada). Los Mpungu son bien conocidos en el nombre y el ritual, y son venerados como deidades. Ellas son las entidades poderosas, pero situadas debajo del dios Zambi el Alto o Nzambi.

El culto y la práctica del Palo se centra sobre el altar o receptáculo conocido como Nganga o Prenda. Es un espacio consagrado lleno de tierra sagrada, palos, restos humanos y otros objetos. Cada prenda está dedicada a un espíritu Nkisi especifico. Este espacio religioso esta también habitado por una persona muerta o su espíritu (en raras ocasiones es antepasado directo de quien posee el objeto), que actúa como guía para todas las actividades religiosas que se relacionan con el Nganga.

Los métodos de adivinación usados en Palo Congo son varios. Un método tradicional, llamado Vititi Mensu para “ver o adivinar” es usando el cuerno de un animal santificado tapado con un espejo.

Sincretismo

El sincretismo religioso, en particular el uso de la cruz cristiana “con la imagen del Jesús crucificado” e imágenes de Santos Católicos como representaciones de Nkisi, pueden ser vistas en algunas casas Palo llamadas Palo Cristiano. La cruz de Nkunia Nfinda Malongo (Palo Monte), nada tiene que ver con la Cruz cristiana.

El Reino del Congo se convertió oficialmente al catolicismo mientras fue una nación independiente durante el siglo XV, por lo que el movimiento sincretista afrocatólico se extendió durante la era de la esclavitud, alcanzando mayor altura bajo el liderazgo de Kimpa Vita, una profeta congoleña (1684-1706) que promovió a San Antonio de Padua como “un segundo Dios”. Así que es evidente que mucho del sincretismo dado en Palo Cristiano en contraposición al Palo Judío

La identidad de Nkisi es nebulosa porque algunas autorías (consideradas intrusas a la religión o procedentes de casas de Palo Cristiano) han intentado asociar Nkisi con las Orishas de la Santería, que es una religión diferente.

Así la entidad “Nsambi Munalembe” (también conocida como “Nsasi“, Señor de los “7 rayos” y otros nombres distintos) se ha equiparado con Santa Bárbara en el Catolicismo, o Chango (Shango) en la Santería.

A causa del sincretismo con el espiritismo de Allan Kardec, en muchas Casas Palo se oficia una misa espiritual, en razón de identificar a los espíritus principales que ayudarán a desarrollar una vida. Estas guías a menudo hablan por posesión y pueden dar un consejo directo.

Religiones relacionadas

Las religiones del Congo llegaron a América por otras rutas diferentes a Cuba. En Brasil la religiones del Congo son conocidas como Umbanda, Quimbanda y Candomblé del Congo o Condomblé de Angola. La más cercana a la tradición de Palo Cubano es Quimbanda.

En Jamaica, las Bahamas y las Islas Vírgenes las religiones basadas en el rito Congo son llamadas Kumina, o cuando son vistas como forma mágica sin el ritual litúrgico son llamadas Obeah.

Estrechamente relacionadas a Palo en práctica, pero como Obeah, que deja de lado los aspectos teológicos y litúrgicos, es la forma de magia popular conocida como Hoodoo (mala suerte), que conjura o trabaja con raíces. La similitud notable entre estas tradiciones es que el centro de estas creencias radican en el Rito del Congo.

Panteón

El nivel más alto del panteón de la religión Palo está ocupado por el dios creador, Nzambi. Las Mpungu (o kimpungulu -en plural-) son espíritus o deidades encapsuladas en naves o centros (Nkisi) representando aspectos de la Naturaleza, tales como truenos, agricultura, viento, etc. Otros espíritus que habitan en los Nkisi son los Nfuri (espíritus vagabundos o fantasmas), Bakalu (espíritus de ancestros) y Nfumbe (espíritus anónimos).

Deidades más altas

  • Nzambi (Nsambi, Sambia, Nsambiampungo, Pungun Sambia, Sambia Liri, Sambia Surukuru, Sambi Bilongo) – Actualmente no se le considera un Mpungu, sino un dios alto, creador del universo. Equivalente a Olorun u Olofi de la mitología Yoruba.
  • Lungombe (Lukankanse, Kadiampembe) – Entidad negativa Lukankazi, en muchos aspectos similar al Demonio cristiano o al Diablo.

Mpungo

  • Kobayende (Cobayende, Pata Llaga, Tata Pansua, Tata Nfumbe, Tata Funde, Tata Fumbe, Pungun Futila, Tata Kañeñe) – Dios de la muerte, dios de las enfermedades. Asociado con San Lázaro (Catolicismo), equivalente a Babalú Ayé (Yoruba).
  • Mariwara (Pungu Mama Wanga, Centella Ndoki, Yaya Ndoki, Mariwara, Mama Linda, Campo Santo) – Custodia de la puerta entre la vida y la muerte. Asociada con Santa Teresa (Catolicismo) y Oya Yansa (Yoruba). En México se sincretiza con la Santa Muerte.
  • Gurunfinda – Dios del bosque y de las hierbas. Asociado con San Norberto Nonato o San Silvestre (Catolicismo), equivale también en la religión Yoruba a Osain.
  • Nkuyu (Nkuyo, Mañunga, Lubaniba, Lucero) – Deidad de los bosques y caminos, guía y equilibrio. Asociado con Santo Niño de Atocha (Catolicismo), equivalente a Eleggua o Eshu (Yoruba).
  • Má Lango (Madre de Agua, Kalunga, Mama Kalunga, Pungo Kasimba, Mama Umba, Mbumba Mamba, Nkita Kiamasa, Nkita Kuna Mamba, Baluande) – Diosa del agua y la fertilidad. También conocida como la Virgen de Regla, Patrona del puerto de La Habana (Catolicismo), equivalente a Yemayá (Yoruba).
  • Chola Wenguere (Mama Chola, Chola nengue, Chola Wengue) – Diosa de la riqueza y los placeres. Asociada con la Virgen de la Caridad del Cobre, Santa patrona de Cuba (Catolicismo), equivalente a Ochun (Yoruba).
  • Kimbabula (Kabanga, Madioma, Mpungo Lomboan Fula, Nsambia Munalembe, Tonde, Daday, Munalendo, Padre Tiempo) – Dios de la adivinación y los vientos. Asociado con San Francisco de Asís (Catolicismo), equivalente a Orunmila (Yoruba).
  • Surumba Mukalla (Watariamba, Nkuyo Lufo, Nguatariamba Enfumba Bata, Saca Empeño, Cabo Rondo, Vence Bataya) – Dios de la caza y la guerra. Asociado con San Juan Bautista (Catolicismo), equivalente a Ochosi (Yoruba).
  • Siete rayos (Nsambi Munalembe, Nsasi, Mukiamamuilo, Mariwanga) – Dios del trueno, el fuego; representa también todas la imperfecciones y virtudes del hombre y la belleza viril. Equivalente a Santa Bárbara (Catolicismo), y a Chango (Yoruba).
  • Ma Kengue (Yola, Tiembla Tierra, Pandilanga, Mama Kengue) – Espíritu de la sabiduría y la justicia. Esta mpungo está asociada con la Virgen de las Mercedes (Catolicismo) y Obatala (Yoruba).
  • Sarabanda (Zarabanda, Rompe Monte) – Deidad del trabajo y la fuerza. Asociada con San Pedro (Catolicismo), equivalente a Ogun (Yoruba).

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Imagen: Figura del Musée africain Lyon. De Vassil - Trabajo propio, Dominio público